Relatos desde el Herbario: Plantas prensadas, un portal al pasado, una ventana a la evolución

En una amplia habitación dentro del complejo de biodiversidad del Centro Internacional de la Papa (CIP), persiste un leve aroma de un conjunto de plantas diversas. Dedos ágiles trabajan para adherir muestras prensadas de papa, camote y raíces y tubérculos andinos a cartulinas libres de ácidos. Cada nueva incorporación no solo se añade a la creciente colección del herbario del CIP, sino a la comprensión del mundo acerca de las raíces y tubérculos.

Escondidas en esas flores, hojas y tallos prensados, perviven historias sobre la evolución de las plantas. Cada espécimen es un testigo fiel del ambiente en el cual creció. Como colección, constituye un tesoro escondido de información sobre la amplitud de la diversidad de las plantas y permite que los científicos comprendan cómo han evolucionado estas especies frente a las cambiantes presiones ambientales.

El herbario del CIP alberga casi 22.000 accesiones. Cada una ha sido amorosamente recolectada y minuciosamente preservada desde los rincones más remotos del mundo. Aquí presentamos algunas de sus historias.

Dr. Carlos Ochoa

Detrás de cada muestral almacenada en el herbario hay un recolector. En el curso de su vida, el intrépido explorador Dr. Carlos Ochoa colectó y describió 80 especies de parientes silvestres de papa y produjo dos libros de referencia sobre las especies de papa en las Américas. Después de un lapso de 31 años, Ochoa volvió sobre sus pasos, hasta el kilómetro 38 de la carretera Cerro de Pasco – Huánuco, donde colectó originalmente una Solanum ambosinum muestra OCH1040. Llegar al sitio de recolección significaba cruzar el río Huáscar, cuyo nivel de agua había aumentado considerablemente en el tiempo que le tomó reunir el material que necesitaba. Al igual que Alberto Salas, su colega, el Dr. Ochoa casi pierde la vida tratando de alcanzar un lugar seguro. Los ríos impredecibles que ponen en riesgo la vida son solo uno de los desafíos a los que se enfrentan recolectores como Ochoa y Salas a lo largo de los años.

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